Gratis Facebook-spellen zijn de “nummer één risicofactor” voor adolescente gokverslaving volgens de Britse psycholoog en medeoprichter van GamCare Dr. Mark Griffiths.

In een nieuw interview met RightCasino.com stelt Dr. Griffiths dat populaire titels zoals Zynga Poker en Slotomania minderjarige gebruikers conditioneren voor een nieuwe generatie van online-gokkers “Kinderen worden sociaal geconditioneerd en gedragsmatig geconditioneerd om alle regels van het spel te leren kennen, om te weten hoe het gespeeld word… Ik ken een aantal kinderen die gewoon niet kunnen wachten tot ze oud genoeg zijn om bijvoorbeeld op pokersites te spelen.”

De ‘sociale gokmarkt’ heeft een geschatte nettowaarde van $ 1.7 miljard en zal naar verwachting groeien in 2015 met $ 2.5 miljard. Het gevaar van Dr. Griffiths mening is dat sociaal gokken als een toegangsdrug voor spelen met echt geld zou kunnen dienen.

“[Adolescenten] hebben tot die tijd voor punten gespeeld en ze willen nu in staat zijn om hun vaardigheden te monetariseren.”

Een voet-tussen-de-deur-techniek

Uit een verslag uit 2014 van VentureBeat bleek dat ongeveer 350 miljoen spelers hun (virtuele) geluk hebben geprobeerd op Zynga Poker. Het ontbreken van een leeftijdspoort betekent dat er niet te zeggen is hoeveel kinderen en adolescenten onder de miljoenen gebruikers inloggen elke dag.

Dr. Griffiths is bezorgd dat gratis online casino spellen een voet-tussen-de-deur-techniek is voor het gokmerken die op zoek zijn om nieuwe spelers te werven. Zynga heeft onlangs bekeken hoe te profiteren van de populariteit van de gratis poker-app door de lancering van een echt-geld cliënt in het Verenigd Koninkrijk .

“Wat we hebben is de situatie dat als je een gokproduct uit wilt brengen, je één van deze voet-tussen-de-deur-technieken kunt gebruiken om mensen die al gratis spelen de mogelijkheid te bieden om te gokken.”

Dr. Griffiths (die uitgebreid heeft geschreven over verslavend gedrag bij jonge mensen) stelt dat veel ouders niet van de psychologische risico’s van de gratis casinospellen op de hoogte zijn.

“Ouders zullen vaak tegoed kopen voor hun kinderen” legt hij uit. “Er is een gevoel dat we ons geen zorgen hoeven te maken als de kinderen gratis spelen. [Maar] ze zijn sociaal en gedragsmatig geconditioneerd om gokspelletjes te spelen.”

Alleen voor volwassenen

Uit het onderzoek van Dr. Griffiths blijkt dat de dwang om te spelen ‘voor echt’ zo sterk kan zijn voor jongeren dat ze de debet- en creditkaarten van de ouders, oudere broers en zussen stelen om te gokken.

Hoewel Dr. Griffiths naar zijn eigen zeggen “niet in het minst tegen het gokken is” stelt hij dat spelontwikkelaars maatregelen moeten nemen om jongeren te beschermen tegen de gevaren van het probleemspelen en verslaving op latere leeftijd en beveelt hij zelfs aan dat er gratis spelletjes moeten komen met een leeftijdspoort.

“Ik ben niet tegen het gokken, maar ik ben tegen het gokken van adolescenten.”